Iran Manif (avec Reuters) - Dans une banlieue huppée de la capitale du Sénégal, une branche de l'université iranienne Al-Mustafa enseigne notamment aux étudiants sénégalais la théologie chiite. Le directeur de la branche est iranien et un portrait de l’ayatollah Ali Khamenei, le guide suprême trône sur le mur du bureau. 

L'enseignement comprend la culture et l'histoire iranienne, la science islamique et la langue iranienne, le farsi. Les étudiants sont nourris gratuitement et reçoivent une aide financière. L'université est un avant-poste chiite dans un pays où le soufisme, une forme plus détendue, mystique et apolitique de l'islam sunnite, est la norme.

À trois kilomètres de là, l'Association islamique de prédication pour la jeunesse (APIJ) enseigne le volet de l'islam qui prédomine chez le grand rival religieux, politique et militaire de l'Iran, l'Arabie saoudite.

Les deux institutions incarnent la rivalité au Sénégal, et plus largement en Afrique, entre les chiites soutenus par l'Iran et les sunnites financés par l'Arabie saoudite. C'est une large lutte de pouvoir dans laquelle chaque partie dépense des millions de dollars pour gagner des convertis. L'enjeu est une énorme influence politique, sur un continent riche en ressources qui a souvent servi de théâtre aux rivalités entre les puissances mondiales.

Le directeur iranien de la branche d'Al-Mustafa de Dakar ne cache pas ses préoccupations à l'égard de ses rivaux saoudiens. "Les salafistes sont venus en Afrique pour détruire ... l'islam", affirmait le cheikh Abbas Motaghedi en février.

Pour le Sénégal, l'une ou l'autre influence est une perturbation. C'est une société qui a toujours penchée vers la modération politique, grâce en grande partie à une tradition de tolérance adoptée par ses ordres soufis, les confréries.

« Lorsque les confréries sont faibles, comme dans l'est du Sénégal, la menace de radicalisation est plus élevée », a déclaré Bakary Sambe, directeur de l'Institut Tombouktou de Dakar et coordinateur de l'Observatoire du radicalisme religieux et des conflits en Afrique.

L'Iran a souvent été d’une influence déstabilisante : en 2010, une cargaison d'armes iraniennes avait été interceptée dans le port nigérian de Lagos. Le Sénégal la soupçonnait être destinée aux rebelles dans le sud de la Casamance. Dakar a brièvement rompu ses relations avec Téhéran.

FORMER DES LOYALISTES

Le guide suprême de l'Iran, Khamenei, supervise les activités d'Al-Mustafa, basée dans la ville iranienne de Qom et doté de branches dans 50 pays. Des milliers d'étudiants de toute l'Afrique reçoivent suffisamment d'argent iranien pour leur permettre à eux et à leurs familles de visiter Qom et d’y finir leurs études, a déclaré le fils d'un religieux basé là-bas qui a tenu à garder l’anonymat.

Al-Mustafa à Dakar reçoit 150 étudiants par an, les exonérant de frais de scolarité. Ces derniers reçoivent une allocation et un petit-déjeuner, selon le directeur des études Cheikh Adrame Wane. Les diplômés remboursent ces dons en faisant la promotion de l'Iran sur internet ou dans les livres, a déclaré un professeur basé à Qom. Dans des pays comme la Somalie, l'Iran paie pour les mariages et les meubles de la maison, y compris une télévision et un réfrigérateur, si le mari et la femme sont chiites ou nouvellement convertis au chiisme.

Al-Mustafa est maintenant l'outil principal de l'Iran pour promouvoir le chiisme, a déclaré le professeur, qui a également refusé d'être nommé. Son but est «de former les gens à être fidèles à la République islamique et au guide suprême ».

Un haut responsable d’Al-Mustafa à Qom, qui a également refusé d'être nommé, a donné une vision différente. « Notre objectif est purement culturel et éducatif. Nous voulons promouvoir l'enseignement supérieur en Afrique", a-t-il déclaré.

Deux hautes autorités d'Al-Mustafa ont déclaré que les étudiants et les enseignants sont régulièrement contrôlés par le ministère du Renseignement ou le puissant Corps des gardiens de la révolution. 

Motaghedi, le directeur d'Al-Mustafa à Dakar, a déclaré que l'université n'avait aucune implication avec les services de renseignement ou la politique iranienne. « Nous sommes une université privée ... Notre seule mission est d'enseigner, rien d'autre », at-il dit, ajoutant que Khamenei était simplement un chef et que l'adoption du chiisme n'était pas une condition d'étude.

Dans le budget iranien de 2016, Al-Mustafa a reçu 2,390 milliards de rials (74 millions de dollars). Mais l'université reçoit davantage de fonds du bureau du guide suprême et d'autres conglomérats sous son commandement, a déclaré un responsable. Ni Motaghedi ni Wane n’ont voulu parler des flux financiers vers la branche de Dakar.

Savoir qui va gagner le concours d'influence est délicat. L'imam Sherif Mballo, secrétaire général de la Ligue d'Ahl-ol-Bayt, un mouvement chiite panafricain fondé en août dernier, indique qu'il y a entre 30.000 et 50.000 chiites au Sénégal, dont la population se monte à 15 millions d’habitants.

Mballo s'est converti au chiisme après avoir vu la révolution iranienne à la télévision, puis il a travaillé avec l'ambassade iranienne pendant 25 ans, en faisant plusieurs visites en Iran. Mais quand il s’est agi d'établir son propre groupe chiite pro-iranien, après un investissement initial d'un homme d'affaire iranien - il a refusé de dire combien - il affirme n'avoir plus rien reçu.