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(Avec Reuters) - Les États-Unis ont déclaré mardi que les puissances européennes ne tiendront probablement pas leur promesse d'empêcher que leur mécanisme commercial avec l'Iran soit utilisé pour blanchir de l'argent ou financer le terrorisme, ce qui ouvre la perspective de nouvelles sanctions américaines.

La France, la Grande-Bretagne et l'Allemagne ont mis sur pied la structure d'accueil Instex, un canal de troc avec l'Iran, dans le but de protéger au moins une partie de l'économie iranienne des sanctions américaines et de maintenir en vie un accord nucléaire .

Les trois membres de l'Union européenne ont essayé d'amener l'Iran à respecter ses engagements dans le cadre de l'accord de réduction de son programme nucléaire - dont Washington se méfie - en l'aidant à contourner les sanctions commerciales que Washington a réimposées.

Ils veulent qu'Instex respecte les normes de financement légitime établies par le Groupe d'action financière sur le blanchiment de capitaux, dont le siège est à Paris, même si l'Iran, en tant que pays, ne s'y conforme pas encore pleinement.

Mais le sous-secrétaire au Trésor américain chargé du terrorisme et du renseignement financier, Sigal Mandelker, a déclaré que ce serait difficile pour la partie iranienne d'Instex, car une grande partie de l'économie iranienne est à la fois opaque et liée aux institutions soumises aux sanctions américaines telles que le Corps des gardiens de la révolution (pasdaran).

"Je me demande comment c'est possible, même de loin, avec un pays comme l'Iran, où les pasdaran sont si endémiques dans l'économie mais aussi cachés à bien divers égards", a déclaré M. Mandelker, un des principaux architectes et responsables de la répression américaine contre l'Iran.

Washington a déjà accusé les Européens de saper ses efforts pour isoler Téhéran depuis que le président Donald Trump a annoncé il y a un an qu'il se retirait de l'accord nucléaire.

Mais avec l'introduction par les Etats-Unis de nouvelles sanctions visant à paralyser l'économie iranienne, de nombreux responsables européens craignent que l'accord ne s'effondre bientôt de toute façon.

Mardi, l'agence de presse gouvernementale IRNA a déclaré que le ministère iranien des Affaires étrangères annoncerait mercredi aux cinq signataires restants la "diminution des engagements" de Téhéran dans l'accord nucléaire.

Si l'Iran ne se conforme pas pleinement aux normes du GAFI d'ici juin, les banques iraniennes feront l'objet d'un contrôle renforcé de la part du GAFI et, éventuellement, de mesures punitives, qui sont maintenant suspendues.

Un officiel européen a déclaré que " l'absence de transparence et de vérification raisonnable dans le système financier iranien est clairement un problème pour la coopération avec l'UE ".

"En ce qui concerne Instex, nous n'avons pas dit que c'était une condition préalable à sa conformité (aux normes du GAFI), mais ce qui est clair, c'est que tout ce que les Iraniens feront pour faciliter la transparence de l'économie aidera Instex, a-t-il dit.

Il a toutefois ajouté que, jusqu'à présent, l'Iran n'avait guère bougé.

Néanmoins, le ministre iranien des Affaires étrangères Mohammad Javad Zarif a déclaré mardi à l'agence de presse russe RIA que l'Iran était sur le point de conclure un accord pour vendre du pétrole à l'Union européenne, évitant ainsi les sanctions américaines.

M. Mandelker a refusé à plusieurs reprises de préciser les mesures que Washington pourrait prendre à l'avenir, mais il a déclaré qu'il appliquerait les sanctions avec rigueur.

Le Trésor américain a déclaré que la banque centrale iranienne avait transféré des fonds au Hezbollah libanais, un groupe politique chiite armé que Washington considère comme terroriste.

"Comment pouvez-vous vous engager dans un mécanisme commercial avec une entité qui soutient elle-même le mouvement d'argent pour des organisations terroristes ?" a demandé Mandelker.

"Je pense qu'il est extrêmement compliqué pour les Européens de penser qu'ils vont pouvoir le faire... Là où nous voyons des activités passibles de sanctions, nous allons prendre des mesures pour y faire face."