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The Wall Street Journal - Le président américain utilise les sanctions économiques pour exercer une pression sans précédent sur l'Iran, avec deux objectifs apparents à l'esprit.

objectifQuels que soient les autres actifs et passifs qu'il met sur la table, le président Trump offre certainement ceci : C'est un maître dans l'art de semer l'incertitude, si bien que ni l'ami ni l'ennemi ne sait vraiment ce qu'il fait.

C'est le cas actuellement de l'Iran, où M. Trump et ses collaborateurs ont, au cours des deux dernières semaines, soulevé et atténué à tour de rôle les craintes liées aux conflits armés. Des navires de guerre américains se sont dirigés vers l'Iran alors que les services de renseignements faisaient état d'attaques iraniennes imminentes contre des cibles américaines au Proche-Orient. Puis, M. Trump a fait baisser la température, disant à ses assistants qu'il ne voulait pas se battre et a tweeté : "Je suis sûr que l'Iran voudra parler sous peu."

Dimanche, il a fait remonter la chaleur en tweetant : "Si l'Iran veut se battre, ce sera la fin officielle de l'Iran." Puis il s'est encore rétracté, disant dans une interview de Fox News : "Non, je ne veux pas me battre."

C'est déroutant, et c'est peut-être le but. Pourtant, la question sous-jacente est simple : Qu'est-ce que M. Trump essaie vraiment d'accomplir ?

Voici une supposition raisonnable, basée sur des conversations avec des officiels et des diplomates qui suivent la situation.

Trump ne cherche certainement pas un conflit armé avec l'Iran. Il s'est efforcé d'éviter ou de mettre fin aux affrontements entre les forces américaines en Syrie, en Irak, en Afghanistan et en Corée du Nord, et il n'a pas fait grand-chose pour suggérer une intervention militaire contre le Venezuela.

Pendant ce temps, le président et son conseiller et gendre Jared Kushner, dimanche, étaient sur la piste diplomatique dans la région plutôt que sur la piste de guerre, déployant un plan pour organiser un "atelier économique" pour les Palestiniens, le mois prochain à Bahrain, juste en face du Golfe Persique et de l'Iran. Il s'agit d'une tentative d'obtenir des engagements financiers internationaux pour les Palestiniens comme première étape pour les amener à faire des concessions diplomatiques afin de mettre fin à leur long conflit avec Israël. Une telle initiative aurait peu de chances d'être mise en œuvre au milieu d'une lutte acharnée avec l'Iran.

Donc la guerre ne semble pas être le but.

Ce que M. Trump et son équipe tentent de faire, cependant, c'est d'utiliser des sanctions économiques pour exercer une pression sans précédent sur l'Iran, en ayant deux objectifs bien différents à l'esprit.

Le premier est de créer suffisamment de difficultés économiques en Iran pour que le régime cède sous le poids du mécontentement populaire.  Il ne s'agit pas explicitement d'une stratégie de changement de régime, mais elle en est proche, et elle prend forme depuis que M. Trump s'est retiré de l'accord nucléaire que le président Obama avait conclu avec l'Iran et a commencé avec le retour des sanctions économiques contre ce pays.

Mais l'administration fait plus que juste rétablir les anciennes sanctions économiques ; elle les a considérablement durcies. Son objectif déclaré est de ramener les exportations pétrolières iraniennes aussi près que possible de zéro en utilisant la coercition financière pour persuader d'autres pays de cesser d'acheter à l'Iran. Les exportations sont en effet en chute libre.

Comme ce processus a été combiné avec des sanctions contre l'industrie métallurgique iranienne, une autre tentative pour couper les revenus d'exportation, et une déclaration selon laquelle les Gardiens de la révolution sont une organisation terroriste, les États-Unis peuvent imposer des sanctions à ceux qui font affaire avec des dirigeants des gardiens de la révolution et leurs filiales financières.

L'idée que le mécontentement interne pourrait renverser le régime iranien est aussi vieille que le conflit qui dure depuis quatre décennies entre Washington et Téhéran. Mais les aides de Trump signalent les manifestations de protestation dans les rues d'Iran comme un signe que quelque chose pourrait être différent maintenant.

Un haut responsable de l'administration reconnaît que les manifestations sont "sporadiques" et sans aucune organisation centrale, mais selon lui : "Dans une centaine de villes et de villages du pays, il y a un énorme mécontentement". Au minimum, l'administration espère que la détresse économique réduira les paiements iraniens aux groupes armés qu'elle soutient dans la région.

Le deuxième objectif potentiel est très différent du changement de régime. Il s'agit de ramener les principaux dirigeants iraniens dans une conversation avec les États-Unis, peut-être avec le président Trump lui-même.

Cela semble peu plausible dans l'atmosphère empoisonnée qui prévaut actuellement. Pourtant, M. Trump a soulevé l'idée périodiquement au cours des derniers jours, et les autorités confirment qu'il est sérieux à ce sujet. Le schéma de son engagement avec l'Iran aujourd'hui - pression économique, isolement international, menaces sévères, manœuvres militaires - correspond exactement à la voie que M. Trump a suivie avant d'ouvrir les négociations avec le dirigeant nord-coréen Kim Jong Un.

L'Iran est un pays beaucoup plus difficile à briser. Il est beaucoup moins isolé que la Corée du Nord sur les plans diplomatique et économique. Pourtant, les collaborateurs de Trump pensent qu'ils exercent une pression sans précédent.

Les risques d'erreurs de calcul en cours de route sont élevés. Les paroles et les actes belliqueux de l'Iran sont une réponse à la pression économique. Il y a un réel danger que certaines forces régionales que l'Iran soutient - le Hezbollah, le Hamas, les rebelles Houthi du Yémen - décident de prendre les choses en main et de frapper des cibles américaines au nom de l'Iran.

Ensuite, les choses peuvent s'enchaîner vers le bas, peu importe si c'est ce que cherche le président.